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Las extrañas maravillas del cactus, la planta de nuestro tiempo

Los cactus son espinosos y ásperos; premonitorios y extraños; nudosos, seusianos y a veces tóxicos.

Nos recuerdan la brutalidad irreverente de la naturaleza y su inexplicabilidad ocasional. Evocan lugares donde la gente no puede sobrevivir. Pero cuando se sacan de esos lugares -sus hábitats nativos-, individualmente en macetas, y se venden como decoración para una casa, un jardín o una oficina, están entre las plantas más fáciles de tener para una persona, que requieren poco o ningún cuidado y aún así tienen buen aspecto.

Las especies más inusuales pueden ser novedades, o premios para coleccionistas, o incluso inversiones significativas.

Pero mucha gente nunca considera dónde se originó su cactus o suculenta en maceta, y para qué sirvieron sus extrañas características. Se olvidan los magníficos paisajes y ecosistemas en los que la planta evolucionó.

Esto molestó a tres jóvenes locos por los cactus en Los Ángeles -Jeff Kaplon, Max Martin y Carlos Morera- quienes en 2014 abrieron la Cactus Store, una boutique con una gran colección de especies inusuales, interesantes y, en algunos casos, raras de cactus y suculentas. (Los cactus son una familia dentro de la taxonomía de las suculentas).

Como California estaba en plena sequía, muchos residentes se cambiaron a paisajes resistentes a la sequía, y el momento de la apertura, aunque coincidente, fue afortunado. La tienda fue un éxito. Sin embargo, la venta de plantas no era su único objetivo. Kaplon, Martin y Morera querían guiar a los cactus y a los suculentos neófitos más allá de una simple apreciación estética de cada cactus en su maceta.

Si una clienta admiraba un Oreocereus celsianus (comúnmente conocido como el viejo de la montaña), se enteraría antes de salir de la tienda que viene de los altos Andes, y que su esponjoso trapeador de pelo blanco evolucionó para defenderlo del sol y la nieve.

cactus

A medida que los tres hombres fueron ampliando su colección de cactus y sus profundos conocimientos, se sintieron cada vez más cautivados por las fotografías históricas y documentales de cactus y suculentas en estado silvestre, la mayoría de las cuales fueron producto de generaciones anteriores de devotos cazadores de cactus. Estos viejos obsesivos habían viajado por todo el mundo, a veces asumiendo considerables riesgos físicos, sólo para ver ciertas especies en sus hábitats nativos, o para verlas en flor, o para buscar otras más raras.

Durante décadas, la evidencia de lo que estos exploradores descubrieron, y de los viajes extremos que realizaron, ha sido guardada en los depósitos de ofertas de las ferias de cactus, en las cajas de zapatos de los garajes de los coleccionistas, y en los polvorientos y viejos carruseles de toboganes que residen en los muchos clubes de cactus y suculentos de la región. Kaplon, Martin y Morera reunieron todo el material de archivo que pudieron, y finalmente decidieron poner varios cientos de fotos, extraídas de los archivos de veintidós exploradores y que abarcan ochenta años, en un nuevo libro.

Investigaron y editaron las imágenes, realizaron entrevistas con algunos de los fotógrafos-exploradores, y ahora se preparan para publicar el resultado, titulado “Xerophile”: Fotografías de cactus de las expediciones de los obsesionados”.

De la misma manera que un ramo de flores silvestres es encantador pero banal, mientras que un prado alpino de flores silvestres en flor es asombroso y sublime, estas imágenes demuestran lo fascinante que puede ser la visión de los antiguos cactus alienígenas en los lugares donde crecen salvajes. Lo que llama la atención inmediatamente en las fotos son los tamaños y formas inimaginables de varias especies, ya sean gigantescas o minúsculas, fálicas o globosas.

En una imagen, varios Ferocactus diguetii (cactus barril gigante), fotografiados en Baja California, México, se levantan de un claro, pareciéndose a las extremidades del Gigante verde alegre si estuviera de pie bajo tierra y todo lo que se pudiera ver por encima del suelo fueran las gordas puntas de sus dedos (o quizás otro apéndice) que sobresalen del suelo seco y rocoso. Otra toma de la misma especie muestra a una mujer con una mochila mirando incrédula a un Ferocactus diguetii. Ella tiene menos de la mitad de su altura y una fracción de su circunferencia.

En Chile, una especie conocida como Copiapoa columna-alba es similarmente enorme, erguida y con barriles, aunque mucho más dura y densa que Ferocactus. Se estima que una de las plantas del libro tiene al menos quinientos años de edad, “lo que la convierte en una planta juvenil en la época de Colón”, dice la leyenda. Otros grupos de Copiapóa representados podrían tener más de mil años. Una de mis fotos favoritas, tomada en la Quebrada del Toro, en Argentina, muestra muchos Trichocereus altos (a veces llamados cactus antorcha) creciendo como menhires entre viejas lápidas en un cementerio abandonado.

Mientras que todos esos cactus grandes se ven más comúnmente en viveros y tiendas de plantas como pequeños nudos en pequeñas macetas de terracota, hay muchas especies raras, buscadas y en su mayoría desconocidas que nunca crecen más de un níquel. La llamada planta de vientre, que vive en las marismas de México, requiere que un buscador esté en su vientre para encontrarla.

Rebutia schatzliana, en Bolivia, es más pequeña que una uña (como se ve en una foto que compara las dos) y crece una gloriosa flor roja en miniatura. Luego, está el cactus más adorable (y posiblemente el más pequeño) del mundo: Blossfeldia liliputana. Su tamaño de madurez es de diez milímetros, y su nombre de especie deriva del país ficticio de Liliput, creado por Jonathan Swift, en “Los viajes de Gulliver”.

Originaria del norte de Argentina y del sur de Bolivia, a menudo crece en acantilados escarpados de piedra fangosa o en cortezas de árboles, generalmente cerca de una cascada. Cuando florece, sus flores blancas y rosadas casi microscópicas se ven mejor con una lupa.

“Xerófilo” es, en resumen, un catálogo de maravillas que la mayoría de nosotros nunca llegaremos a ver en persona. Aunque supiéramos dónde encontrar estas plantas en la naturaleza, sólo un pequeño número de personas tienen el suficiente interés, o la obsesión, para buscarlas realmente. Mientras tanto, sin embargo, los cactus en maceta y las suculentas se han convertido en las plantas “it”: caderas, exóticas y, cada vez más, ubicuas.

En Londres, una joven abrió recientemente una tienda de cactus llamada Prick, inspirada en parte por la tienda de cactus de Los Ángeles. Y en junio, Kaplon, Martin y Morera abrieron una tienda pop-up en un invernadero improvisado en el barrio chino de la ciudad de Nueva York. Pero tal vez sea apropiado que los cactus y las suculentas sean la moda botánica de hoy en día.

Representan lo que la gente anhela y aspira, a medida que el cambio climático avanza y las instituciones democráticas retroceden: pueden sobrevivir a las condiciones climáticas más duras y a los paisajes más sombríos. Son a la vez irreverentes y dignas. Son fuertes y resistentes, y perdurarán durante siglos, incluso milenios.

Sin embargo, la mayoría de la gente nunca querrá poseer una planta como la Welwitschia mirabilis, una de las suculentas más extrañas del mundo y la planta más rara que se vende en la tienda pop-up de Cactus en el Barrio Chino. Crece de forma silvestre en el Namib, un antiguo y desolado desierto a lo largo de la costa de Namibia, y sólo tiene dos hojas, que siguen creciendo lentamente -envolviéndose, rizándose y desgarrándose en gigantescos enredos de seis pies de largo. Se estima que algunos tienen dos mil años de antigüedad. La Welwitscia de la tienda es una pequeña y fea maleza de dos hojas. Para los obsesionados, sin embargo, es una obra de arte.

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